Steun en advies helpen ons gerichter ondernemen

Durven springen. Het blijft voor veel ondernemers de grootste uitdaging. Zo ook voor interieurarchitecten Valerie Corbeels en Kirsten Crickard. Gelukkig gaven Mest vzw en UNIZO provincie Antwerpen een motiverend duwtje in de rug. Met als resultaat de vlotte opstart van ontwerpbureau Studio Camino, gevolgd door de opening van conceptstore ILO. 

“Eigenlijk wist ik al langer dat ik als zelfstandige aan de slag wou”, vertelt Kirsten Crickard. “Maar ik was nog niet helemaal zeker van mijn stuk, dus besloot ik eerst nog wat ervaring op te doen. Op de werkvloer leerde ik Valerie kennen. Zij was net als ik zoekende: we wilden allebei gerichter ontwerpen en snakten naar meer rechtstreeks contact met de eindklant. Zo hoopten we meer feedback te krijgen en ook meer voldoening uit onze job te halen.” 

Die gezamenlijke wens gaf de doorslag: in mei 2018 richtten de twee interieurarchitecten Studio Camino op.  

“Het moeilijkste is de sprong nemen en je ontslag als werknemer aanbieden”, geeft Valerie Corbeels toe. “Gelukkig vielen de eerste maanden goed mee. Niet alleen hadden we voldoende opdrachten, we besloten ook van thuis uit te werken, waardoor de opstartkosten beperkt bleven. Ook het Go4Business-traject dat we vooraf bij UNIZO volgden, stuurde ons goed voorbereid het veld in.” 

“Maar we droomden al snel van meer”, pikt Kirsten in. “Studio Camino wilde aantonen dat interieurarchitectuur géén luxeproduct is. Te veel mensen denken nog dat er een hoog prijskaartje aan vasthangt, terwijl je ons ook kunt inschakelen voor advies of kleinere opdrachten.”  

“We willen laagdrempelig en breed toegankelijk zijn”, onderstreept Valerie. “Net daarom wilden we inzetten op beleving en ook interieur- en lifestyle-items aanbieden. Maar dat lukt natuurlijk niet van thuis uit. Daarvoor moesten we naar de mensen toe. We hadden nood aan meer zichtbaarheid.” 

Op zoek naar een pand 
Valerie en Kirsten besloten een pop-up te openen. In oktober 2019 zwaaiden de deuren van hun conceptstore ILO open in de Onze-Lieve-Vrouwstraat in Mechelen. Een stek die ze vonden met de hulp van de vzw Mest. Voortaan is Studio Camino de naam van het bureau van Kirsten en Valerie voor interieurontwerp, en ILO de naam van hun winkel. 

“Mest - de proeftuin voor Mechelse starters - koppelt leegstaande panden aan startende ondernemers”, legt Chris De Smeth van Mest uit. “De eigenaars van de panden krijgen een jaar vrijstelling van de leegstandsbelasting en starters krijgen de kans om hun sprong te wagen. Zo ontdekken ze of een eigen stek een meerwaarde is, en of ze willen springen of liever nog bezinnen. We begeleiden hen ook bij de eerste stappen die ze zetten als ondernemers. Hiervoor werken we samen met UNIZO provincie Antwerpen. UNIZO bekijkt en verfijnt het financieel plan en het ondernemersplan, of helpt bij het maken ervan.” 

Gedetailleerd cijfer  
Zo kwam het dat Valerie en Kirsten terugkeerden naar UNIZO om hun ondernemersplannen opnieuw onder handen te laten nemen. 

“Het concept zat goed,” herinnert zich An Wouters, ondernemersbegeleider bij UNIZO provincie Antwerpen, “maar op financieel vlak moesten we nu ook rekening houden met het luik retail dat erbij kwam. Welke investering was daarvoor nodig? Welke omzet moeten ze draaien om minstens break-even te eindigen? En in welke mate moet het teken- en ontwerpwerk aangevuld worden met de verkoop van producten? We kwamen uit op heel gedetailleerde cijfers.” 

“Zo’n financieel plaatje werkt geruststellend”, vertelt Valerie. “De steun en het advies helpen ons gerichter ondernemen. We weten wat we graag en goed doen, maar op administratief en financieel vlak missen we ervaring en expertise. Goed dus dat we ons daarin kunnen laten bijstaan.” 

“Het financieel plan vertelde ons ook hoeveel we kunnen besteden aan huur”, vult Kirsten aan. “Onlangs botsten we op een pand dat daaraan beantwoordt. Straks kunnen we ILO dus definitief vestigen en doen we de overstap van pop-up naar vaste locatie. Zonder Mest en UNIZO zouden we daar nooit zo snel geraakt zijn.”