Karel Van Eetvelt over shoppingcenter Uplace: "Kostprijs van slechte beslissing veel hoger dan schadeclaims"

"De Vlaamse keuze voor Uplace is nefast voor de stadskernen", aldus UNIZO-gedelegeerd bestuurder Karel Van Eetvelt in een bijdrage dat op donderdag, 26 februari in de krant De Tijd verscheen. "Maar het gaat hem niet alleen om Uplace. Er is veel hypocrisie over de winkelcentra."

Het zit Van Eetvelt hoog dat de Vlaamse focus steeds meer verschuift van kleinhandel in de stad naar grote winkelprojecten in de rand. "We hebben er bij de politici altijd op gehamerd om van stadskernen de prioriteit te maken. Het is daar voor zelfstandigen gemakkelijk gedijen, met veel consumenten bij elkaar. Maar dat is niet het enige argument. Als je investeert in de stadskern heeft dat ook een positief effect op het aantal culturele activiteiten, het sociale weefsel en het veiligheidsgevoel. Doe je dat niet, dan dreigt de verloedering van de kern.''

"Het argument dat er nu te weinig winkeloppervlakte is, is 'nonsens'", stelt Van Eetvelt. Hij schermt daarvoor met een studie van het onderzoeksbureau IDEA Consult naar de handel in Vlaanderen, uitgevoerd op verzoek van de Vlaamse provincies. "Volgens die studie is het aantal vierkante meter shoppingoppervlakte in de grote winkelcomplexen tussen 2008 en 2013 verdrievoudigd. In dezelfde periode is de leegstand in Vlaams-Brabant met 71 procent gestegen. Je kan mij veel wijsmaken, maar niet dat er geen oorzakelijk verband is.''

Karel Van Eetvelt houdt dan ook zijn hart vast voor de komende jaren. Met de drie geplande winkelcentra in Brussel - Uplace, Neo en Dockx - en de ontwikkeling van de Vaartkom in Leuven en het Dansaertpark in Dilbeek is er nog eens 215.000 vierkante meter winkeloppervlakte in Vlaams-Brabant op komst. "Ik stel me dan toch wel serieuze vragen over de mensen die het beleid uittekenen. De Vlaamse meerderheid zegt voluit voor kernversterkend beleid te willen gaan, maar bij de eerste beslissing die ze daarover moet nemen, gaat ze daar diametraal tegen in.''

"Maar het is niet alleen de Vlaamse meerderheid die boter op het hoofd heeft", vindt Van Eetvelt. '"De sp.a mag zich dan wel kanten tegen Uplace, maar tegelijk keurt ze 5 kilometer verder als Brusselse regeringspartner het Neo-project goed. Als klap op de vuurpijl is ze ook nog eens voorstander van het winkel-complex The Loop in Gent. Ik daag hen uit om hier eens te komen uitleggen wat het verschil is. Ik roep de partijen op consequent te zijn.''

Uplace-toplui Bart Verhaeghe en Jan Van Lancker reageerden eind januari in een opiniebijdrage in De Tijd op de studie van IDEA Consult. Volgens hen ging de studie voorbij aan het 'innovatief en multifunctioneel karakter' van Uplace. '"Wil men de effecten berekenen op de omzet van de lokale detailhandel, moet men appelen met appelen vergelijken. Wij komen als eerste met innovatieve concepten die perfect complementair zijn aan het bestaande aanbod", luidde hun redenering toen.

Karel Van Eetvelt veegt die redenering van tafel: Pure marketingpraat. Ik begin altijd te lachen als ik politici die argumenten hoor gebruiken. Zijn ze niet slimmer dan dat?" Ook andere argumenten van de Vlaamse meerderheid, namelijk dat Uplace afkeuren schadeclaims oplevert en dat het een slecht signaal is voor de rechtszekerheid in dit land, vinden bij Karel Van Eetvelt weinig genade.'

''De kostprijs van een foute beslissing zal op lange termijn veel hoger zijn dan die eenmalige schadeclaims. Ik stel bovendien vast dat de regering in het Oosterweeldossier wel op haar stappen is teruggekeerd en de schadeclaims aan Noriant heeft betaald. Als je als politicus geconfronteerd wordt met een beslissing die haaks op je eigen beleid staat, heb dan de moed om je eigen beleid niet te kelderen.''