Vergeet de Tiense suiker, hier komt de Leuvensestraat

De Leuvensestraat in Tienen, waar de consument terecht kan voor kledij voor het hele gezin, massages, restaurants, een nieuwe coupe, brood en banket, hoeden, etc. en waar de handelaars de handen in elkaar slaan om leuke evenementen op poten te zetten voor de Tiense consument. Toch kreunt de straat onder de leegstand. Een gedachte die niet alleen Heleen Struyven van kledingwinkel Graaf zorgen baart, maar ook bij de andere handelaars door het hoofd spookt. “De leegstand moet opgevuld worden”, vindt Heleen Struyven. “En dat liever dit jaar nog dan het volgende. Daar moet het stadsbestuur voor zorgen.”

Iedereen kent Tienen. Maar het woord handelsstad komt dan niet meteen in het hoofd op. Suiker dan weer wel. Toch heeft Tienen veel meer te bieden dan dat. De Leuvensestraat bijvoorbeeld, een smalle winkelstraat in het hartje van de stad, waar lokale handelaars zich dagelijks inzetten om de consument op hun wenken te bedienen. En ongeveer in het midden van de straat bots je op Graaf, een kledingwinkel voor jongeren, skaters in het bijzonder, waarvan de zwarte gevel met een raaf op naast die van de andere handelspanden meteen in het oog springt. Het is de winkel van Heleen Struyven en haar man Wim Van Aeken, bestuurslid bij UNIZO Tienen. Zij houdt de winkel open en hij verzorgt, naast zijn voltijdse job als boekhouder, de boekhouding en springt bij waar nodig.

“Wat je zelf doet, doe je beter?”

“Wat onze straat speciaal maakt, is het engagement van de verschillende lokale handelaars”, aldus Heleen Struyven. “Met alle handelaars in de straat werd een vzw opgericht, Leuvensestraat.be. En eenmaal per maand komen we met die vzw samen om te brainstormen en allerlei activiteiten en evenementen op poten te zetten om de consument te prikkelen en naar Tienen en in het bijzonder naar onze straat te lokken. Dat doen we allemaal zelf, met eigen inbreng en geld. Het stadsbestuur is, denk ik, wel tevreden met onze acties, maar steunt ons niet echt. Dus doen we het maar alleen. En dat lukt aardig. Eerder dit jaar organiseerden we met alle kledingwinkels bijvoorbeeld al een modeshow en onze jaarlijkse braderie is ook al gepasseerd. In augustus organiseerden we voor het eerst Disco Day, onze eigen braderie met een podium en een DJ. En die eerste editie trok meteen heel wat volk. Met Halloween plannen we een groot evenement met een spookhuis en allerlei acties. Alle evenementen en acties worden aangekondigd op de website van Leuvensestraat.be. Of het nu om gezamenlijke acties of individuele acties gaat, iedere handelaar kan erop posten en de consument kan er zien wat de Leuvensestraat te bieden heeft, met bij elke winkel wat uitleg en foto’s, en welke activiteiten of acties eraan komen. 

Peter Bundervoet van massagesalon Relaxfactory en Thaïs restaurant ToThai neemt het voortouw in de Leuvensestraat”, gaat Heleen verder. “Peter opende met zijn Thaïse partner Tony een vijftal jaar geleden Relaxfactory, een Thaïs massagesalon. En intussen zijn veel handelaars uit de straat bijna kind aan huis bij het salon. Ik ook. Een Thaïse massage om even te ontsnappen aan het drukke leven als zelfstandige, doet meer dan deugd. In 2013 openden ze ToThai, een restaurant waar je kan genieten van de oosterse keuken, zoals de naam zelf al zegt. Twee sterke aanraders die onze straat de moeite waard maken om te bezoeken.”

“Als kleine straat is het opboksen tegen de grote spelers”

“Mijn man Wim Van Aeken en ik zijn hier dan misschien nog maar anderhalf jaar met Graaf, maar toch hebben we de Leuvensestraat al wat zien veranderen”, vertelt Heleen. “Er zijn jammer genoeg enkele winkels gesloten en aan de andere kant ook een aantal bijgekomen. De meeste winkels in de straat vullen elkaar aan qua aanbod. Er zijn enkele schoenenwinkels, kledingwinkels voor dames, voor heren, voor jongeren, voor kinderen, restaurants, kappers, een massagesalon, een drogist, een bakker, een hoedenwinkel, een ijssalon etc. Natuurlijk zijn er zoals overal ook wat overlappen en dus concurrentie, meteen één van de redenen waarom sommige winkels de voorbije jaren hun deuren hebben moeten sluiten.

Verder moeten we opboksen tegen Het Gouden Kruispunt in Tielt-Winge en winkelstad Leuven, waar we een heel aantal potentiële klanten aan verliezen. De Tiense ondernemer voelt dat. En de consument ook wanneer die door onze straat loopt. Want de Leuvensestraat kampt toch met wat leegstand. En dat moet veranderen. Dat is de taak van het stadsbestuur van Tienen. Zij moeten Tienen als handelsstad op de kaart zetten. Door meer reclame te maken, marketingstunts op poten te zetten of door zelfs bij te dragen aan de evenementen. Een (kleine) bijdrage van het stadsbestuur zou ons een pak meer mogelijkheden bieden om onze winkels en onze straat te promoten.”

“Aanbod én service, dat vind je bij de ketens niet”

Toch hebben Tienen als handelsstad en de Leuvensestraat als winkelstraat veel te bieden. Tienen is goed bereikbaar met de wagen. En onze straat ook. De Leuvensestraat is geen winkelwandelstraat en dat willen de handelaars hier ook niet. De consument kan er met de wagen doorrijden en met wat geluk ook parkeren. “En dat zou ik niet willen veranderen”, aldus Heleen. “Het is als een dienst die we onze klanten bieden. De Leuvensestraat autovrij maken, zorgt misschien voor meer rust, maar of het meer volk zal trekken, is nog maar de vraag. Nee, de klanten vinden het handig dat ze voor de winkel kunnen parkeren om snel iets op te halen. En dat nemen we hen best niet af.”

Maar de mensen moeten natuurlijk in de eerste plaats naar de Leuvensestraat komen voor de winkels en niet omdat ze hier met hun wagen tot voor de deur kunnen rijden. Welke winkels vind je er allemaal?

Evelien Struyven, de zus van Heleen, heeft reeds vijf jaar dameskledingwinkel Boutiek Envie in de Leuvensestraat met merken als King Louie, M by M, Nathalie de Vleesschouwer, etc. Evelien houdt zich dagelijks actief bezig met het opsporen van nieuwe modetrends. Ze beschikt over een enorme kennis en inzicht in jonge, hippe dameskleding en dat is net waar haar klanten voor terugkomen. Ze worden van kop tot teen gekleed in een stijl die precies bij hen past. En ook Evelien spreekt lovende woorden over de straat waarin haar winkel gelegen is. Maar het probleem van de leegstand leeft ook bij haar. “Het is jammer dat er nog zoveel leegstand in onze straat is”, aldus Evelien. “Die moet dringend aangepakt worden. Komen er nog wat interessante of leuke winkels bij, dan zal de Leuvensestraat nog meer volk trekken. Misschien zouden zelfs enkele ketens helpen om beter tegen Leuven te kunnen opboksen.”

Naast Boutiek Envie vind je Casella, ook een kledingwinkel voor iets oudere dames. Karin, die er nu al acht jaar zelfstandige handelaar is, wordt gezien als de mama in de straat. “Iedereen kan altijd bij Karin terecht”, zegt Heleen overtuigend. “Ze heeft een enorme knowhow en kent alles van de kleding die ze verkoopt, maar haar kennis reikt ook ver daarbuiten. Als ik een rits heb die niet meer toe te krijgen is of iets dergelijks, weet Karin daar raad mee. En zo gaat het ook met de rest van de winkeliers in de straat. Ook bij haar is het de service die het hem doet. Ze helpt om te zoeken naar de trui, de T-shirt of broek die jou het beste staat. En dat is anders dan bij ketens. Het is oprecht. Persoonlijk. Bij de lokale handelaars weet je dat ze het beste met je voorhebben.”

Even verderop is hoedenwinkel Isabo, een winkel die niemand voorbijloopt in de Leuvensestraat. De etalage vol kleurrijke hoeden en accessoires met in de achtergrond de werkruimte waar alles met de hand gemaakt wordt, intrigeert de vele voorbijgangers. Bijna elk ogenblik staat er iemand door het raam te turen. Klanten vinden er ambachtelijke hoeden, petten en herenhoeden, stoffen, mercerie, textielbenodigdheden, juwelen, tassen, schoenen, accessoires, handschoenen en sjaals. Alles gemaakt door jonge ontwerpers én in beperkte oplage.

Een andere volkstrekker in de Leuvensestraat vinden we bij Sweet Art van Dominiek Vandermeulen. Hij biedt op maat gemaakte ijstaarten, lekkere ijsglaasjes en natuurlijk ook ambachtelijk bereid schepijs om ter plaatse te eten of mee te nemen. Zijn Sweet Art mocht eerder al de prijs van “beste ijssalon van België” in ontvangst nemen. Kwaliteit en creativiteit maken van Sweet Art een unieke ijsboetiek waar iedereen welkom is. Bijzonder bij Sweet Art is hun gepatenteerd concept "de Friskom", een bowl in ijs gevuld met een variatie aan kleine frisco's.

Er zijn nog heel wat andere zaken die de trip of omweg naar Tienen waard maken zoals ’t Pistoleeke, Fetish, Miarevo, Vitalie, … maar die binnen het bestek van dit artikel niet allemaal opgesomd kunnen worden. Daarvoor moeten jullie een kijkje op www.leuvensestraat.be.