To loop or not to loop?

De laatste dagen komen de plannen van Banimmo en McArthurglenn om, met de toelating van de stad Gent, een al-dan-niet-outlet shopping center te bouwen op de site van Flanders Expo ter sprake in diverse media. Vaak vraagt men zich ook af waarom UNIZO zich hiertegen verzet. Enige toelichting leek me dus op zijn plaats te zijn.
 
UNIZO voert al jaren strijd tegen de bouw van dit project en dit om welbepaalde redenen. UNIZO is dé unie van zelfstandige ondernemers en dus beschermen wij die belangen, belangen van verschillende zelfstandige uitbaters in de mode en detailhandel in een ruime straal rond Gent. Die ondernemers zouden onder druk te komen staan indien dit project er komt. Dat is een zeer simpele uitleg waarom UNIZO zich hiertegen verzet. Maar uiteraard is er meer. Er zijn ook verschillende bredere maatschappelijke belangen die UNIZO overstijgen.

Zo valt het bijvoorbeeld moeilijk te begrijpen dat zowel de Vlaamse als Gentse overheid het principe 'kernversterkend beleid' hanteren maar dit voor dit project blijkbaar mooi naast zich neer zouden leggen. Bij de ontwikkelaars en de Stad argumenteert men dan weer dat vele shoppers met de tram richting de Kuip zouden komen en dat dit dus de ondernemers in de kuip ten goede zou komen. Hiervoor geeft men het voorbeeld van het shopping center van Roermond aan. Roermond is echter een, wat ons betreft, niet relevant voorbeeld daar de afstand tussen het shopping center en het centrum van de stad slechts 5 minuten te voet is. Die impact van bezoekers kan dus onmogelijk gereflecteerd worden op Gent.
 
Een ander argument van de Stad en de ontwikkelaars is die van de werkgelegenheid. Hiervoor valt inderdaad iets voor te zeggen voor wat betreft Gent, maar vergeet dan niet dat die werkplaatsen ergens anders gaan wegvallen, tenslotte vergroot het bestedingsbedrag per Vlaming niet door de ontwikkeling van een nieuw shoppingcenter. Zowel Vlaanderen en Gent zeggen vaak dat we moeten evolueren naar een KMO regio want het zijn de KMO’s die op vandaag voor 50% instaan voor onze totale welvaart. Wat ons betreft mogen die jobs dan ook gewoon bij de KMO’s blijven. Op die manier sparen we ook vele kilometers aan woon/werk verplaatsingen uit.
 
Vanuit het efficiënt omspringen met middelen vind ik het ronduit triest dat grote sommen Gents en Vlaams geld zouden gaan naar dit project. Met het geld dat Gent in een parking voor 3600 wagens zou investeren, kan men al een redelijk aantal Gentse straten heraanleggen. Het werd in de plannen pas echt schrijnend toen de projectontwikkelaars ook opperden aan de overheden om te investeren in een extra baanvak aan de E40 of zelfs een treinverbinding in te leggen naar The Loop. De belastingbetaler zou dus moeten uit zijn pijp komen om het shopping center nog aantrekkelijker te maken. Al klopt het inderdaad wel dat, indien dit project er komt, er gigantische mobiliteitsproblemen gaan gecreëerd worden. Zo zal de druk op de E40/R4 vergroten maar vooral de toestand op de Kortrijksesteenweg, nu toch al niet de kalmste weg uit de buurt, zou dramatisch worden. Een autoritje  van Gent naar Deinze zou dan wel eens kunnen verdubbelen in tijd.
 
De duurzaamheid van gans dit project is dan ook nogal twijfelachtig. Er zouden zoveel meer auto’s de baan opgeduwd worden, zoveel publieke middelen naar dit project gaan en dit alles om 1 internationale ondernemer er beter van te maken.
Verschillende van onze argumenten zijn gelijklopend met de kritiek die het Gentse Milieufront in deze maakt. Vandaar dat wij in het GMF! een duidelijke bondgenoot zien in onze strijd tegen de komst van dit project. Wij hopen dat de Stad het debat wil aangaan met de betrokken partijen om zo tot een betere invulling te komen voor deze site.
Wie onze actie wil steunen, kan terecht op http://www.rip-the-loop.be
 
Steven Van Vooren
Co-Voorzitter UNIZO Gent